조든 캐스터는 예정일보다 15주나 빨리 태어났다. 출생 당시 몸무게는 1kg이 채 안 됐다. 의사들은 그가 살 가능성이 희박하다고 말했다. 천신만고 끝에 목숨은 건졌지만, 캐스터는 시력을 잃었다.

17살 무렵, 삶이 바뀌었다. 캐스터는 생일선물로 받은 아이패드에 곧바로 빠져들었다. 눈은 보이지 않았지만, 아이패드를 쓰는 데는 문제가 없었다. 화면 내용을 음성으로 읽어주는 iOS의 ‘보이스오버’ 기능 덕분이었다. 컴퓨터에 재미를 붙인 캐스터는 점자로 프로그래밍을 익혔다. 그는 2015년, 꿈에 그리던 애플에 입사했다. 지금은 접근성 디자인과 품질을 검증하는 소프트웨어 엔지니어로 일하고 있다.

조든 캐스터 이야기는 극적인만큼이나 드문 사례다. 시각장애인은 점자책이 아니면 책을 읽기도 힘들다. 보조기구 없이는 PC나 휴대기기 화면에 접근하기 만만찮다. 더구나 이론을 배우고, 코드를 짜고, 오류를 잡는 프로그래밍 작업은 가시밭길이다. 선천성 시각장애인은 유아 시절부터 높다란 배움의 문턱 앞에서 주저앉는다.

‘시각장애 어린이에게도 코딩 교육을.’ 이 간단한 구호를 실천하려면 꽤 많은 문턱을 제거해야 한다. ‘프로젝트 토리노’는 걸음마 단계부터 시작하기로 했다.

프로젝트 토리노는 어린이용 프로그래밍 교육 도구다. 복잡한 코드를 직접 짜지 않고도 놀이하듯 물리 블록을 조립하며 손쉽게 코딩을 배울 수 있게 만들었다. 이런 방식의 어린이 코딩 교육 도구는 알려진 것만 해도 30여종에 이른다. 그렇지만 프로젝트 토리노는 매우 특별하다. 시각장애 어린이를 위해 만들어졌기 때문이다.

겉보기엔 평범한 장난감 같지만, 프로젝트 토리노는 엄연한 ‘프로그래밍 언어’다. 7-11살 아이들이 장난감 블록을 조립하듯 손쉽게 프로그래밍 원리를 배우도록 제작됐다. 영국 캠브리지 마이크로소프트 연구소 연구원과 디자이너가 협업해 개발 중이다. 특히 저시력, 시각장애 아동도 블록을 손쉽게 인지할 수 있도록 했다.

프로젝트 토리노는 시험 교육을 거치며 시각장애 아동에게 잘 맞도록 다듬어지고 있다. 연구진은 처음엔 모든 블록을 흰색으로 제작했다. 테스트에 참여한 저시력 아동들이 다양한 색깔로 블록을 만들면 보다 쉽게 알아볼 수 있겠다고 말하면서 블록 색깔도 다채로워졌다. 블록 크기도 되도록 큼직하게 제작했다. 아이들은 블록을 더듬고 만지며 자연스레 친구들 손을 접촉하고, 자연스레 협업과 팀워크를 배우게 된다.

마이크로소프트는 영국왕립시각장애인협회(RNIB)와 함께 시각장애 아동 수십명을 대상으로 지난해 말부터 시험 교육을 진행 중이다. 올해 가을까지 시각장애 아동 100여명을 대상으로 테스트를 확대하고, 다른 나라 학생과 교사 참가자도 모집할 예정이다.

물리적 도구가 아니어도 시각장애 아동에게 기회는 있다. 애플은 지난해 6월 ‘세계개발자컨퍼런스 2016’에서 ‘스위프트 플레이그라운드’를 발표했다. 어린이들이 손쉽게 코딩을 배울 수 있도록 돕는 아이패드용 교육 응용프로그램(앱)이다. 어린이 코딩 교육 도구는 여럿이지만, 스위프트 플레이그라운드는 좀 다르다. 아이패드에 내장된 ‘보이스오버’와 긴밀히 연동된다. 그래서 시각장애인 어린이도 음성 안내에 따라 스위프트 플레이그라운드로 코딩을 배울 수 있다.

한국에서도 2018년부터 초·중등학교 소프트웨어 교육이 의무화된다. 코딩 교육은 아이들을 모두 소프트웨어를 설계하고 웹사이트를 만드는 개발자로 키우려는 게 목표가 아니다. 소프트웨어 교육을 통해 문제 해결 능력을 키울 수 있는 ‘컴퓨팅적 사고’를 길러주는 게 주된 목적이다. 이 과정에서 소프트웨어로 세상을 이롭게 만드는 직업을 꿈꾸는 아이들도 자연스레 나오게 마련이다. 모든 아이들이 두루 가져야 할 이 기회를 신체 장애가 있다는 이유로 박탈당해서야 쓰겠는가. 프로젝트 토리노는 말한다. 누구나 미래를 꿈꿀 자유가 있다. 그러니 우리 사회의 ‘조든 캐스터들’이 더 많이 나올 수 있도록 선택지를 넓혀주자고.

(<한겨레21> 제1156호, 2017년 4월10일자)

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